Chapitre 6: L’origine et l’évolution des continents

Les principaux ensembles de la croute continentale (D’après Caron)

La croute continentale, comment s’est-elle formée ?

Photo de la « Tectonic Arena » dans les Alpes suisses, vue depuis la station de ski de Flims (dans le canton de Zurich)

Cette région des Alpes fut le premier endroit, au XIXe siècle, ayant permis de comprendre l’origine des hauts sommets des montagnes issues d’une collision: observez bien ces sommets, une chose doit vous interpeller…

Testez vos connaissances avant de commencer:

Mots clés que vous allez devoir maitriser:

Convergence, collision, subduction, chevauchement, nappe de charriage, ophiolite, schistes, éclogites, andésite, granodiorite

L’essentiel:

La croute continentale est formée d’un assemblage de roches d’âges très différents réunis en grands ensembles: les chaines de montagne récentes, les chaines anciennes, les boucliers et les fossés d’effondrements.

Des chaines de montagnes récentes:

Il en existe deux types: les chaines alpines dont l’Himalaya fait partie et les chaines péri-pacifiques. Ces dernières sont en réalité des chaines volcaniques au-dessus de zone sde subduction. Les Alpes se caractérisent par des hauteurs inhabituelles dont on peut identifier un principal mécanisme à l’œuvre: la collision de deux plaques continentales. Un profil ECORS (de sismique réflexion) permet de faire une coupe à travers la chaine et d’identifier les deux croutes entrées en collision. La « suture » formée de matériaux océaniques résulte de l’affrontement de deux lithosphères continentales lors de leur collision. Les chaînes de montagnes de collision, comme les Alpes ou l’Himalaya présentent souvent des roches qui sont des traces d’un domaine océanique disparu appelé ophiolites. Ainsi, nous trouvons dans les Alpes des preuves de la fermeture d’un océan alpin par subduction. On trouve, dans les Alpes, des schistes verts montrant des minéraux de chlorite ; des schistes bleus, montrant des minéraux de glaucophane ; et des éclogites, des minéraux de grenats. Ces roches métamorphiques sont issues de la croute océanique et montrent les traces d’une transformation minéralogique de haute pression donc réalisée à grande profondeur au cours de la subduction. Tandis que l’essentiel de la lithosphère continentale continue de subduire, la partie supérieure de la croûte s’épaissit par empilement de nappes de charriage dans la zone de contact entre les deux plaques. Cet empilement de nappes est favorisé par la formation de plis et de failles inverses conduisant à un raccourcissement horizontal par compression latérale.

Une croute vieillissante qui s’affaisse:

Les chaines récentes subissent l’érosion et le décapage ainsi qu’un effondrement lié à la gravité. Aussi leur altitude diminue avec l’âge. En 50Ma, une chaine alpine peut disparaitre du paysage. Une image en est donné par la Bretagne actuelle. Puis, une pénéplaine peut se former. Toute plate, avec de très vieilles roches on parle généralement de bouclier. Enfin, une croute peut se déchirer à la faveur de mouvements divergents. Il se forme alors un fossé d’effondrement comme c’est le cas du fossé rhénan.

Conclusion:

Les continents se sont formés par collision successives de plaques continentales liées à la fermeture d’océan. Leur relative faible densité leur interdit de disparaitre en subduction contrairement à la croute océanique.

Réalisez un profil topographique:

  • entre Turin et Brest
  • entre Kanpur en Inde et le Tibet

La Lithosphère continentale est-elle plus jeune ou plus vieille que la lithosphère océanique?

Plissements et altitude:

Plissements et raccourcissements

Étude analogique

Empilements et raccourcissements

Schéma à compléter:

Entrainement:

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